Ο πύραυλος του μεγάλου φεγγαριού της NASA εκτοξεύεται στο σημείο εκτόξευσης για τρίτη φορά – και στην πραγματικότητα πρόκειται να εκτοξευτεί στο φεγγάρι.

Για μια φορά, η NASA είναι μπροστά από το χρονοδιάγραμμα.

Τον τελευταίο ενάμιση μήνα, ο πύραυλος Space Launch System, ο οποίος είναι ο πιο ισχυρός από τον Saturn V που μετέφερε αστροναύτες στο φεγγάρι τις δεκαετίες του 1960 και του 1970, έχει σταθμεύσει σε ένα κτίριο στο Διαστημικό Κέντρο Κένεντι στη Φλόριντα. Εκεί, οι τεχνικοί ετοιμάζουν τον πύραυλο για την παρθενική του πτήση, η οποία θα μπορούσε να πραγματοποιηθεί σε δύο εβδομάδες.

Η ανάπτυξη από το κτίριο στο σημείο εκτόξευσης είχε προγραμματιστεί για την Πέμπτη, αλλά η NASA ανακοίνωσε τη Δευτέρα ότι η μετακίνηση είχε μεταφερθεί για το απόγευμα της Τρίτης. Όλα αυτά οδηγούν στην εκτόξευση της αποστολής Artemis I της NASA, μιας δοκιμής χωρίς πλήρωμα του γιγαντιαίου πυραύλου και του διαστημικού σκάφους Orion όπου οι αστροναύτες θα καθίσουν μια μέρα.

Τι συμβαίνει κατά τη διάρκεια της κυκλοφορίας και μπορώ να το παρακολουθήσω;

Απέχει περίπου 4,2 μίλια από το τεράστιο Κτήριο Συναρμολόγησης Οχημάτων της NASA μέχρι το σημείο εκτόξευσης, το οποίο είναι γνωστό ως Launch Complex 39B. Η NASA χρησιμοποίησε για πρώτη φορά το μαξιλάρι κατά τη διάρκεια του προγράμματος Apollo τη δεκαετία του 1960. Ο πύραυλος και ο πύργος εκτόξευσης θα τοποθετηθούν σε ένα γιγάντιο όχημα που η NASA αποκαλεί ερπυστριοφόρο-μεταφορέα. Είναι το ίδιο όχημα που μετέφερε το Saturn V για τις προσγειώσεις σε φεγγάρι, αλλά έχει ανακαινιστεί και αναβαθμιστεί.

Ο ερπυστριοφόρος, πράγματι, σέρνεται. Μεγαλύτερο σε έκταση από ένα εσωτερικό γήπεδο του μπέιζμπολ και ικανό να μεταφέρει έως και 18 εκατομμύρια λίβρες, θα κινείται με ταχύτητα έως και 1 μίλια την ώρα πάνω από μια διαδρομή με χαλίκι προς την τοποθεσία εκτόξευσης. Το ταξίδι θα διαρκέσει περίπου 10 ώρες.

Η NASA άρχισε να μεταδίδει την κυκλοφορία στις 3 μ.μ. ανατολική ώρα Τρίτης σε ένα από τα κανάλια της στο YouTube όταν άνοιξαν οι πόρτες του κτιρίου συναρμολόγησης οχημάτων. Ο ερπυστριοφόρος και ο πύραυλος θα μπορούσαν πραγματικά να αρχίσουν να κινούνται γύρω στις 9 το βράδυ

Τι συμβαίνει μετά?

Οι τεχνικοί θα κάνουν τις τελευταίες προετοιμασίες, συμπεριλαμβανομένης της σύνδεσης γραμμών ισχύος και προωθητικού στον πύραυλο και τον πύργο εκτόξευσης. Αν και η κυκλοφορία είναι νωρίτερα, η ώρα-στόχος για την εκτόξευση του Artemis I δεν έχει αλλάξει: Δευτέρα, 29 Αυγούστου στις 8:33 π.μ. ώρα Ανατολικής Ανατολής.

Τι είναι το Space Launch System και το Orion και γιατί είναι σημαντικά;

Το Space Launch System και το Orion είναι δύο από τα βασικά στοιχεία των σχεδίων της NASA να επιστρέψει αστροναύτες στην επιφάνεια του φεγγαριού τα επόμενα χρόνια. Για να φτάσετε εκεί απαιτείται ένας πύραυλος αρκετά ισχυρός για να ωθήσει ένα μεγάλο διαστημόπλοιο από τη χαμηλή τροχιά της Γης στο φεγγάρι, περίπου 240.000 μίλια μακριά. Το Orion είναι μια κάψουλα που έχει σχεδιαστεί για να μεταφέρει αστροναύτες σε διαστημικά ταξίδια που διαρκούν έως και μερικές εβδομάδες.

Τι προβλήματα παρουσιάστηκαν κατά την πρόβα τζενεράλε;

Η NASA έριξε για πρώτη φορά τον πύραυλο SLS στο σημείο εκτόξευσης στα μέσα Μαρτίου. Στις αρχές Απριλίου, προσπάθησε να πραγματοποιήσει μια «πρόβα υγρού φόρεμα» διαδικασιών αντίστροφης μέτρησης, συμπεριλαμβανομένης της φόρτωσης περισσότερων από 700.000 γαλονιών υγρού υδρογόνου και προωθητικών πυραύλων υγρού οξυγόνου. Ωστόσο, τεχνικές δυσλειτουργίες, συμπεριλαμβανομένης μιας διαρροής υδρογόνου κατά τη διάρκεια τριών προσπαθειών πρόβας, μείωσαν την αντίστροφη μέτρηση.

Στη συνέχεια, η NASA έριξε τον πύραυλο πίσω στο Κτήριο Συναρμολόγησης Οχημάτων για να πραγματοποιήσει επισκευές. Τον Ιούνιο, ο πύραυλος επέστρεψε στο σημείο εκτόξευσης για άλλη μια προσπάθεια στην πρόβα βρεγμένου ντυσίματος. Αυτή η απόπειρα, στις 20 Ιουνίου, αντιμετώπισε μια διαφορετική διαρροή υδρογόνου, σε έναν σύνδεσμο γραμμής καυσίμου στο στάδιο ενίσχυσης του πυραύλου. Ωστόσο, οι δεξαμενές προωθητικού γεμίστηκαν πλήρως για πρώτη φορά και οι ελεγκτές μπόρεσαν να συνεχίσουν την πρόβα μέχρι να τερματιστεί η αντίστροφη μέτρηση με 29 δευτερόλεπτα να απομένουν. Αρχικά, ο στόχος ήταν να σταματήσει η αντίστροφη μέτρηση σε λιγότερο από 10 δευτερόλεπτα, όταν οι κινητήρες θα ξεκινούσαν για μια πραγματική εκτόξευση.

Παρά τη διαρροή, οι αξιωματούχοι της NASA αποφάσισαν ότι όλα τα κρίσιμα συστήματα είχαν ελεγχθεί επαρκώς και κήρυξαν τη δοκιμή επιτυχημένη. Ο πύραυλος κατευθύνθηκε ξανά προς το Κτήριο Συναρμολόγησης Οχημάτων για τελικές προετοιμασίες, συμπεριλαμβανομένης της εγκατάστασης του συστήματος τερματισμού πτήσης, το οποίο θα ανατίναζε τον πύραυλο σε περίπτωση που κάτι πήγαινε στραβά κατά την εκτόξευση και θα εξαλείφει την πιθανότητα πρόσκρουσης σε κατοικημένη περιοχή.

Οι μπαταρίες του συστήματος τερματισμού πτήσης, που εγκαταστάθηκαν στις 11 Αυγούστου, κανονικά εκτιμάται ότι διαρκούν μόνο 20 ημέρες, αλλά το τμήμα της Διαστημικής Δύναμης των Ηνωμένων Πολιτειών που επιβλέπει τις εκτοξεύσεις από τη Φλόριντα, χορήγησε στη NASA μια απαλλαγή που παρατείνει την περίοδο σε 25 ημέρες. Αυτό επιτρέπει την ημερομηνία κυκλοφορίας στις 29 Αυγούστου, καθώς και ευκαιρίες δημιουργίας αντιγράφων ασφαλείας στις 2 και 5 Σεπτεμβρίου.

Η NASA ελπίζει να διορθώσει τη διαρροή υδρογόνου, αλλά δεν θα γνωρίζει με βεβαιότητα μέχρι την αντίστροφη μέτρηση στις 29 Αυγούστου, όταν η γραμμή προωθητικού θα κρυώσει σε εξαιρετικά χαμηλές θερμοκρασίες, κάτι που δεν μπορεί να δοκιμαστεί στο Κτήριο Συναρμολόγησης Οχημάτων.

Αυτό το άρθρο δημοσιεύθηκε αρχικά στους New York Times.

Από news