Κανένα διαστημικό σκάφος δεν έχει επισκεφθεί τον Ποσειδώνα από το 1989, όταν το σκάφος Voyager 2 της NASA πέρασε κατά την έξοδο του από το ηλιακό σύστημα. Ο Ποσειδώνας, ο οποίος είναι τέσσερις φορές πιο πλάτος από τη Γη, είναι ο πιο μακρινός πλανήτης του ηλιακού μας συστήματος. Οι παρατηρήσεις του Voyager 2 άνοιξαν τις ορέξεις των αστρονόμων, οι οποίοι ήταν πρόθυμοι να μάθουν περισσότερα για τον γίγαντα των πάγων.

Τώρα επιστρέψαμε. Περίπου.

Την Τετάρτη, το διαστημικό τηλεσκόπιο James Webb έριξε το ισχυρό επιχρυσωμένο μάτι του σε αυτόν τον απομακρυσμένο κόσμο. Η δύναμη αυτής της μηχανής υπερύθρων, του μεγαλύτερου και πιο προηγμένου τηλεσκοπίου που στάλθηκε ποτέ στο διάστημα, έχει προσφέρει μερικές από τις καλύτερες απόψεις μας για τον Ποσειδώνα εδώ και 30 χρόνια.

«Περίμενα τόσο καιρό για αυτές τις εικόνες του Ποσειδώνα», είπε η Heidi Hammel, μια διεπιστημονική επιστήμονας στο Επιστημονικό Ινστιτούτο του Διαστημικού Τηλεσκοπίου στη Βαλτιμόρη, που τρέχει το τηλεσκόπιο Webb. «Είμαι τόσο χαρούμενος που λειτούργησε».

Τα επίγεια παρατηρητήρια και το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble έχουν τραβήξει πολλές εικόνες του Ποσειδώνα τις τελευταίες τρεις δεκαετίες. Αλλά οι απόψεις του Webb για τον Ποσειδώνα, που ελήφθησαν τον Ιούλιο, παρέχουν μια άνευ προηγουμένου ματιά στον πλανήτη στο υπέρυθρο φως.

Χρειάστηκαν μόνο λίγα λεπτά για να απεικονίσει το τηλεσκόπιο από κοντά τον Ποσειδώνα και άλλα 20 για να πάρει μια ευρύτερη άποψη, αποκαλύπτοντας όχι μόνο τον πλανήτη αλλά μυριάδες γαλαξίες πίσω του που εκτείνονται στο σύμπαν. «Είναι αισθητικά συναρπαστικό να βλέπεις αυτούς τους μακρινούς γαλαξίες και να καταλάβεις πόσο μικρός φαίνεται ο γίγαντας των πάγων», δήλωσε ο Klaus Pontoppidan, επιστήμονας του προγράμματος Webb στο Επιστημονικό Ινστιτούτο του Διαστημικού Τηλεσκοπίου.

Οι πιο εμφανείς στην όψη του τηλεσκοπίου είναι οι δακτύλιοι του Ποσειδώνα, που φαίνονται να περικυκλώνουν τον πλανήτη με μια μικρή κλίση δεδομένου του προσανατολισμού του προς τη Γη. Το τηλεσκόπιο Webb θα επιτρέψει στους αστρονόμους να μετρήσουν την ανακλαστικότητα των δακτυλίων, προσφέροντας μια απαράμιλλη εικόνα σε αυτό το απομακρυσμένο θέαμα. Νέες εικόνες θα μπορούσαν να αποκαλύψουν το μέγεθος και τη σύνθεση αυτών των λεπτών λωρίδων, οι οποίες πιθανότατα είναι φτιαγμένες από πάγο και άλλα συντρίμμια.

«Το σύστημα των δαχτυλιδιών ήταν απολύτως συγκλονιστικό για μένα», είπε ο Hammel. «Δεν το έχω δει σε αυτό το επίπεδο λεπτομέρειας από τη συνάντηση του Voyager το 1989. Απλώς εμφανίζεται αμέσως».

Σε ολόκληρο τον πλανήτη υπάρχουν φωτεινά σημεία που πιστεύεται ότι υπάρχουν σύννεφα πάγου μεθανίου, τα οποία ανεβαίνουν ψηλά στον ουρανό του πλανήτη και μπορούν να επιμείνουν για μέρες.

«Κανείς δεν ξέρει πραγματικά τι είναι αυτά τα πράγματα», είπε ο Πάτρικ Ίργουιν, πλανητικός φυσικός στο Πανεπιστήμιο της Οξφόρδης. «Φαίνονται να έρχονται και να φεύγουν, λίγο σαν σύννεφα κίρους στη Γη». Οι μελλοντικές παρατηρήσεις του τηλεσκοπίου Webb θα μπορούσαν να αποκαλύψουν πώς σχηματίζονται και από τι αποτελούνται.

Οι εικόνες Webb δείχνουν επίσης επτά από τα 14 φεγγάρια του Ποσειδώνα. Το πιο φωτεινό είναι ο Τρίτωνας, το μεγαλύτερο φεγγάρι του πλανήτη, το οποίο οι επιστήμονες υποπτεύονται ότι καταγράφηκε από τη βαρύτητα του Ποσειδώνα νωρίς στην ιστορία του ηλιακού συστήματος. Στις υπέρυθρες εικόνες, η επιφάνεια παγωμένου αζώτου του Triton τον κάνει να λάμπει σαν αστέρι, πιο φωτεινό από τον ίδιο τον Ποσειδώνα, επειδή το μεθάνιο μειώνει τον πλανήτη στο υπέρυθρο φως. Η NASA αρνήθηκε πρόσφατα να στείλει μια αποστολή για να μελετήσει τον Τρίτωνα και δεν μπορούμε να συλλέξουμε πολλά για αυτό από αυτήν την εικόνα. Αλλά οι μελλοντικές παρατηρήσεις του Webb θα πρέπει να υπονοούν τη σύνθεση της επιφάνειας του Τρίτωνα και θα μπορούσαν να δείξουν αλλαγές που υποδεικνύουν γεωλογική δραστηριότητα.

«Ο Triton είναι ένας γεωλογικά ενεργός κόσμος», είπε ο Hammel. «Όταν το Voyager 2 πέταξε, είδε κρυοηφαίστεια να εκρήγνυνται. Υπάρχει λοιπόν η πιθανότητα να υπάρξουν αλλαγές στη χημεία της επιφάνειας με την πάροδο του χρόνου. Θα το ψάξουμε».

Ο Hammel πιστεύει επίσης ότι μια ματιά στον Ιππόκαμπο, ένα όγδοο Ποσειδώνιο φεγγάρι, απεικονίζεται ακριβώς πάνω από τον πλανήτη. «Είναι πολύ αχνό, αλλά βρίσκεται στη σωστή τοποθεσία», είπε.

Αυτές οι εικόνες του Ποσειδώνα είναι μόνο οι τελευταίες στην περιοδεία του Webb στο ηλιακό σύστημα. Αυτή την εβδομάδα μας κέρασαν οι πρώτες ματιές του τηλεσκοπίου στον Άρη, ενώ το καλοκαίρι είδαμε εκπληκτικές όψεις του Δία. Πολλά περισσότερα από το ηλιακό μας σύστημα θα έρθουν κάτω από το περιπλανώμενο μάτι του παρατηρητηρίου, συμπεριλαμβανομένου του Κρόνου, του Ουρανού και ακόμη και απομακρυσμένων παγωμένων αντικειμένων πέρα ​​από τον Ποσειδώνα – όπως ο νάνος πλανήτης Πλούτωνας.

“Αποδεικνύει ότι είμαστε ένα παρατηρητήριο για όλες τις χρήσεις”, δήλωσε ο Mark McCaughrean, επιστήμονας στο τηλεσκόπιο Webb και ανώτερος επιστημονικός σύμβουλος στον Ευρωπαϊκό Οργανισμό Διαστήματος. «Μπορούμε να παρατηρήσουμε πολύ φωτεινά πράγματα όπως ο Άρης και ο Ποσειδώνας, αλλά και πολύ αμυδρά πράγματα. Όλοι πλέον βλέπουν ότι λειτουργεί».

Αυτό το άρθρο δημοσιεύθηκε αρχικά στους New York Times.

Από news