Ο γρηγορότερος δρόμος προς τον στρατηγό για αμυντικό τέρμα είναι συνήθως ο πιο άμεσος δρόμος, και ίσως αυτός είναι ο λόγος που ο πρωτάρης των Chiefs, Γιώργος Καρλαύτης, είναι τόσο έμπειρος στο να κάνει μπουλντόζα μέσα από ένα ανυποψίαστο επιθετικό τάκλιν και να μπει στο πίσω μέρος.

Και πάλι, ίσως γιατί η διαδρομή που πήρε ο Καρλαύτης για να φτάσει στο NFL ήταν κάθε άλλο παρά άμεση.

Η πρώτη επιλογή από το Purdue μεγάλωσε στην Αθήνα – όχι αυτή στη Γεωργία, όπου ζούσαν τα μπουλντόγκ, αλλά στην Ελλάδα, όπου βρίσκεται ο Παρθενώνας. Ο πατέρας του, ο Ματ, ήταν ένας καταξιωμένος αθλητής στίβου που είχε αποτολμήσει στις ΗΠΑ για να σπουδάσει κολέγιο και ενώ έκανε διδακτορική εργασία στο Purdue είχε γνωρίσει την ενδεχόμενη σύζυγό του, Amy.

Οι δυο τους εγκαταστάθηκαν στην Αθήνα, όπου ο Ματ Καρλαύτης ξεκίνησε μια καριέρα στον ακαδημαϊκό χώρο και όπου η οικογένεια μεγάλωσε τελικά και περιλαμβάνει τέσσερα παιδιά. Όμως οι ζωές όλων τους άλλαξαν τον Ιούνιο του 2014, όταν ο πατριάρχης τους πέθανε από ξαφνική καρδιακή προσβολή ενώ βρισκόταν σε ένα ταξίδι εργασίας σε ηλικία 44 ετών. Μέσα σε λίγες μέρες, η Έιμι αποφάσισε να μετακομίσει με τα παιδιά της πίσω στην Ιντιάνα, όπου εγκαταστάθηκε στο West Lafayette για να είναι πιο κοντά στην οικογένεια και το δίκτυο υποστήριξής της.

Εκεί ο Γιώργος Καρλαύτης, που είχε διαπρέψει στην υδατοσφαίριση και σε πολλά άλλα αθλήματα στην Ελλάδα, ερωτεύτηκε την αμερικανική εκδοχή του ποδοσφαίρου. Ήταν στην όγδοη δημοτικού και, για έναν νεαρό άνδρα που μαθαίνει μια νέα γλώσσα, προσαρμόζεται σε μια νέα κουλτούρα και προσπαθεί να κάνει νέους φίλους, το παιχνίδι του έδωσε την ευκαιρία να ανακαλύψει τον εαυτό του.

Τώρα, μόλις οκτώ χρόνια μετά, ο 21χρονος Καρλαύτης έχει φτάσει στην κορυφή του αθλήματος.

«Κοιτάζοντας πίσω σε αυτό», είπε, «είναι αρκετά τρελό να το σκέφτεσαι. Νιώθω ότι, γενικότερα μιλώντας, πάντα διέπρεψα στον αθλητισμό ως ένα βαθμό. Το ποδόσφαιρο μου ήρθε φυσικά αφού είχα μια ολόκληρη χρονιά υπό τη ζώνη μου. Σίγουρα το ερωτεύτηκα. Κοιτάζοντας μόνο πίσω, είχα μια τρελή, τρελή βόλτα. Και όπως λένε οι Γάλλοι, «C’est la vie», σωστά; Αυτή είναι η ζωή.”

Ήταν σίγουρα ένα ενδιαφέρον. Και από πολλές απόψεις, είναι μόνο η αρχή.

Οι Chiefs ήταν καλύτεροι από τρεις μόνο ομάδες στο NFL την περασμένη σεζόν, όταν ήρθε να μειώσουν τον στρατηγό, και δεν μπόρεσαν να κάνουν μια αξιοσημείωτη βουτιά στο free Agency μέχρι που υπέγραψαν τον βετεράνο Carlos Dunlap στα μέσα της προετοιμασίας. Έτσι, αντ ‘αυτού, πέρασαν ένα από τα δύο ντραφτ του πρώτου γύρου σε μια προσπάθεια να αναβαθμιστούν στο αμυντικό άκρο.

Ο Καρλαύτης ήταν ο πέμπτος εκτός ταμπλό μετά από μια ξεχωριστή καριέρα στο Purdue, αλλά ταίριαξε τέλεια με το Κάνσας Σίτι.

«Με ένα καθυστερημένο ξεκίνημα στο ποδόσφαιρο, το πήρε γρήγορα», είπε ο γενικός διευθυντής των Chiefs, Brett Veach, «και ένα κοινό πράγμα σε όλους με τους οποίους μιλάτε για τον George είναι η προσέγγιση του παιχνιδιού και το πόσο σημαντικό είναι για αυτόν».

Αυτό φάνηκε από τον πρώτο μήνα της προπόνησης. Ο Καρλαύτης είναι συχνά ένας από τους πρώτους παίκτες στο γήπεδο και από τους τελευταίους που το εγκατέλειψαν, και όχι μόνο επειδή μάλλον έχει υπογράψει περισσότερα αυτόγραφα για οπαδούς από οποιονδήποτε.

Στην πορεία, ο Καρλαύτης άρχισε να περνά χρόνο με τον βετεράνο Frank Clark, ο οποίος κάνει τακτικά επιπλέον δουλειά μετά την προπόνηση.

«Ο Τζορτζ είναι ναρκωτικό. Είναι ένας πρωτάρης ναρκωτικών», είπε ο Κλαρκ χαμογελώντας. «Ακούει, ξέρεις; Και ειλικρινά, τον αγαπώ. Είναι αγαπημένος για μένα από νωρίς, ένας από τους αγαπημένους μου πρωτάρηδες. Θέλει να είναι καλός. Καταλαβαίνει ότι είναι ένα διαφορετικό παιχνίδι. Υπάρχει μια διαφορετική ανατροπή στο NFL. Πρέπει να το καταλάβετε.

«Τις προάλλες», θυμάται ο Κλαρκ, «ρώτησε να κατέβει από την μπάλα – πετάω από την μπάλα – και ρωτάει, “Τι κοιτάς;” Και του εξήγησα διάφορα κλειδιά. Στη συνέχεια, στο τέλος της προπόνησης, αποχωρίζομαι, κοιτάζω τον ουρανό, μόλις έκανα πέντε παιχνίδια στη σειρά, και ήρθε τρέχοντας προς το μέρος μου και μου λέει “Αδερφέ!” Με τρόμαξε. Είναι σαν, «Αδερφέ! Το έκανα! Έκανα αυτό που μου είπες να κάνω!». Ήμουν σαν, «Ω, ωραία. Καλό πράγμα.’ Αλλά και μόνο το γεγονός ότι ήρθε τόσο ενθουσιασμένος ήταν ωραίο».

Δεν μεταφράζεται πάντα μια τέτοια επιτυχία στην προπόνηση την ημέρα του αγώνα, αλλά ο Καρλαύτης δεν θα μπορούσε να είχε καλύτερο ντεμπούτο στην προετοιμασία από το περασμένο Σάββατο στο Σικάγο. Είχε δύο χτυπήματα από τον στρατηγό μαζί με ένα τάκλιν για ήττα και ένα σάκο.

«Ο καθένας βοηθάει με τον τρόπο του», είπε ο Καρλαύτης, ο οποίος έχει την πρώτη του ευκαιρία μέσα στο Arrowhead Stadium όταν οι Chiefs παίζουν με την Ουάσιγκτον στο δεύτερο εκθεσιακό τους παιχνίδι το Σάββατο. «Προσπαθούμε να έχουμε την πιο δυνατή ομάδα. Αλλά είναι απλά μικρά πράγματα για το παιχνίδι, μικρές βετεράνικες περιπλοκές, που μου μεταδίδονται».

Το διάγραμμα βάθους είναι ρευστό στο Κάνσας Σίτι, όπου ο αμυντικός συντονιστής Steve Spagnuolo είναι γνωστός για την εναλλαγή τόσο πολλών παικτών που ούτως ή άλλως δεν έχει σημασία. Αλλά τουλάχιστον προς το παρόν, ο Καρλαύτης ακολουθεί τη συντομότερη διαδρομή που μπορεί για την κορυφή – όπως ακριβώς κάνει όταν προσπαθεί να κυνηγήσει έναν τέταρτο μπακ στο μετόπισθεν.

«Είναι υπέροχο παιδί», είπε ο Travis Kelce από τους Chiefs. «Πολλή αγάπη για τον πύργο. Μπήκε και ήξερε το playbook, είναι αληθινός μαθητής του παιχνιδιού. Έχει πολύ καρδιά και προσπάθεια. Μου αρέσει να παίζω μαζί του. Βγάζει το νεαρό σκυλί από μέσα μου».

Από news