Από τον Ιούλιο έως τα τέλη Σεπτεμβρίου 480 π.Χ., καθώς οι υπεράριθμοι Έλληνες συνετρίβησαν με την πλήρη ισχύ της περσικής αυτοκρατορίας στις Θερμοπύλες, το Αρτεμίσιο και τη Σαλαμίνα, μια άλλη μάχη μαίνονταν σε μια μακρινή ελληνική αποικία στο νησί της Σικελίας.

Η Μάχη της Χίμαιρας, μια από τις σημαντικότερες μάχες των Σικελικών (ή Ελληνο-Πουνικών) Πολέμων που μαίνονταν για περισσότερους από τρεις αιώνες (580-265 π.Χ.), ήταν θέμα επιβίωσης για τη δυτικότερη ελληνική αποικία στη βόρεια Σικελία, που ιδρύθηκε από Δωριείς και Ίωνες Έλληνες γύρω στο 468 π.Χ. Πολέμησε μεταξύ του Πουνικού λαού (δυτικούς Φοίνικες) της αρχαίας Καρχηδόνας, με επικεφαλής τον Hamilcar I, και ενός συνδυασμένου στρατού των ελληνικών αποικιών της Σικελίας, η ελληνική νίκη ουσιαστικά εκτροχιάστηκε τις καρχηδονιακές φιλοδοξίες να κυριαρχήσουν στο νησί.

Σύμφωνα με τον Έλληνα ιστορικό Diodurus Siculus, ο οποίος έγραφε περισσότερα από 300 χρόνια μετά τα γεγονότα, βαριά θωρακισμένοι πολίτες-στρατιώτες (οπλίτες) από άλλες πόλεις-κράτη της Σικελίας έσπευσαν να βοηθήσουν τους Ιμέρανους, συμπεριλαμβανομένων του Αγκριτζέντο και των Συρακουσών. «Ακολούθησε μια μεγάλη σφαγή του εχθρού», έγραψε.

Τόσο ο Διόδωρος όσο και ο παλαιότερος ιστορικός Ηρόδοτος, γράφοντας τον 5ο αιώνα π.Χ., εξήραν τη νίκη ως παράδειγμα αυτού που έκανε τον ελληνικό πολιτισμό σπουδαίο. ότι οι Έλληνες μπορούσαν να ενωθούν απέναντι στην ξένη επιθετικότητα. Αλλά κανένας από τους συγγραφείς δεν ανέφερε ένα βασικό γεγονός: ότι πολλοί από τους στρατιώτες που ήρθαν να βοηθήσουν την Χίμαιρα το καλοκαίρι-αρχές φθινοπώρου του 480 π.Χ. δεν ήταν καν Έλληνες.

Δόρατα προς ενοικίαση

Μια πρόσφατη μελέτη που ανέλυσε το αρχαίο DNA ανθρώπινων υπολειμμάτων από ομαδικούς τάφους στις νεκροπόλεις της Χιμέρας έκανε την εκπληκτική ανακάλυψη. Δημοσιεύτηκε αυτή την εβδομάδα στα Πρακτικά της Εθνικής Ακαδημίας Επιστημών, οι συγγραφείς παρουσίασαν στοιχεία για τη γενετική προέλευση 54 πτωμάτων, που ανακαλύφθηκαν από έναν κοινόχρηστο τάφο στρατιωτών του 5ου αιώνα π.Χ. στην πρόσφατα ανασκάφηκε δυτική νεκρόπολη. Η χημική ανάλυση των οστών διαπίστωσε ότι πολλοί από τους στρατιώτες, κατά τα άλλα υγιείς ενήλικες άνδρες μεταξύ 18 και 50 ετών, προέρχονταν αρχικά από τη Βόρεια Ευρώπη, τη Στέπα και τον Καύκασο.

Αυτό το τελευταίο εύρημα υποστηρίζει περαιτέρω έρευνα που δημοσιεύθηκε πέρυσι από την Katherine Reinberger και τους συνεργάτες της, οι οποίοι ανέλυσαν τα λείψανα 62 πεσόντων πολεμιστών από ομαδικούς τάφους κοντά στην τοποθεσία του αρχαίου πεδίου μάχης, που ανακαλύφθηκαν το 2007 και το 2008. Reinberger, βιοαρχαιολόγος από το Πανεπιστήμιο του Γεωργία, κατέληξε στο συμπέρασμα ότι τα δύο τρίτα όσοι πολέμησαν στην άμυνα της Χιμέρας μπορεί να προέρχονταν από το εξωτερικό. Σε συνδυασμό, και οι δύο μελέτες υπογραμμίζουν μια υποτιμημένη πτυχή του αρχαίου ελληνικού πολέμου: τον ρόλο των ξένων μισθοφόρων.

Γιατί όμως οι αρχαίοι συγγραφείς υποβάθμισαν την παρουσία ξένων μαχητών στην άμυνα ζωής ή θανάτου της Χιμέρας;

Μιλώντας στους New York Times, ο Ντέιβιντ Ράιχ, γενετιστής στο Πανεπιστήμιο του Χάρβαρντ και συν-συγγραφέας της πιο πρόσφατης μελέτης, πιστεύει ότι «οι Έλληνες ελαχιστοποίησαν το ρόλο των μισθοφόρων, πιθανώς επειδή ήθελαν να προβάλουν μια εικόνα της πατρίδας τους που υπερασπιζόταν ηρωικά Ελληνικοί στρατοί πολιτών και οι θωρακισμένοι λογχοφόροι γνωστοί ως οπλίτες». Στρατοί που περιείχαν μεγάλους αριθμούς λόγχες προς μίσθωση υπονόμευσαν αυτή την εικόνα του ηρωικού ιδεώδους.

«Το να είσαι μισθωτός είχε κάποιες αρνητικές προεκτάσεις – φιλαργυρία, διαφθορά, αλλαγή αφοσίωσης, πτώση της πολιτισμένης κοινωνίας», προσθέτει η Laurie Reitsema, ανθρωπολόγος στο Πανεπιστήμιο της Τζόρτζια και μια άλλη συν-συγγραφέας της τελευταίας μελέτης. «Υπό αυτό το πρίσμα, δεν προκαλεί έκπληξη αν οι αρχαίοι συγγραφείς επέλεγαν να εξωραΐσουν την πτυχή των μαχών «Έλληνες για Έλληνες», αντί να παραδεχτούν ότι έπρεπε να πληρώσουν για αυτό».

Μαζικοί τάφοι

Η δυτική νεκρόπολη της Χιμέρας ανακαλύφθηκε το 2009, κατά τη διάρκεια μεγάλων κατασκευαστικών εργασιών για τη σιδηροδρομική γραμμή που συνδέει το Παλέρμο με τη Μεσσήνη. Κατά τη διάρκεια των ανασκαφών, οι αρχαιολόγοι ανακάλυψαν περισσότερες από 10.000 ταφές, που χρονολογούνται από τον 8ο έως τον 5ο αιώνα π.Χ. Πολλές ήταν ατομικές ταφές, που περιείχαν ταφικά αντικείμενα. Οι μεγάλοι κοινοτικοί τάφοι, που περιείχαν τα λείψανα ενηλίκων ανδρών με στοιχεία βίαιου τραύματος, ήταν πιο πιθανό να περιείχαν ξένους μισθοφόρους παρά ντόπιους πολίτες-στρατιώτες.

«Πιθανότατα, οι μισθοφόροι δεν θα ήταν γνωστοί στους ανθρώπους που καθάριζαν το πεδίο της μάχης και έθαβαν τα θύματα», συνέχισε ο Ρεϊτσέμα. «Ως αποτέλεσμα, οι μισθοφόροι θα είχαν περισσότερες πιθανότητες από τους πολίτες-στρατιώτες να καταλήξουν σε ανώνυμους ομαδικούς τάφους και να γίνουν αρχαιολογικά αόρατοι ή λιγότερο ορατοί».

Τα εμπορικά δίκτυα των μέσων της πρώτης χιλιετίας π.Χ. που εκτείνονταν σε όλη τη Μεσόγειο και τις απώτερες περιοχές της ανατολικής Ευρώπης έφεραν τους Έλληνες σε επαφή με ανθρώπους από ένα ευρύ φάσμα πληθυσμών. Η χρήση Ελλήνων μισθοφόρων στον αρχαίο πόλεμο ήταν πολύ γνωστή – η αφήγηση του Ηροδότου για τους «χάλκινους άντρες από τη θάλασσα» αναφέρεται στους Ίωνες Έλληνες μισθοφόρους που βοήθησαν στις στρατιωτικές εκστρατείες του φαραώ Ψαμτίκ Α κατά των Ασσυρίων τον 7ο αιώνα π.Χ.– αλλά η παρουσία ξένων μισθοφόρων στους ελληνικούς στρατούς απουσιάζει από τα ιστορικά κείμενα.

Οι ελληνικές δυνάμεις κέρδισαν το 480 π.Χ., τόσο στην άμυνα της Ελλάδας κατά των Περσών, όσο και στην υπεράσπιση της ελληνικής σικελικής αποικίας της Χιμέρας. Όμως, 70 χρόνια αργότερα, το 409 π.Χ., οι Καρχηδόνιοι επέστρεψαν, αυτή τη φορά υπό την ηγεσία του εγγονού του Hamilcar, Hamilcar Mago. Στη δεύτερη μάχη κανείς δεν ήλθε σε βοήθεια των Ιμέριων, ούτε ξένοι μισθοφόροι ούτε ομοεθνείς Έλληνες από τις γειτονικές πόλεις-κράτη και η πόλη ισοπεδώθηκε. Φαίνεται, λοιπόν, ότι ο ρόλος των ξένων μισθοφόρων στην πρώτη μάχη ήταν κομβικός και βοήθησε να αλλάξει η τάση του πολέμου.

Ίσως μια από τις μεγαλύτερες εκπλήξεις από αυτή τη μελέτη ήταν οι τεράστιες αποστάσεις στις οποίες οι μισθοφόροι ταξίδεψαν για να φτάσουν στη Σικελία, πολλές μέχρι τη σύγχρονη Ουκρανία και την περιοχή της Βαλτικής της Λετονίας. «Θεωρούμε ότι ο πόλεμος προκαλεί ή βαθαίνει διχασμούς μεταξύ των ανθρώπων», δήλωσε η Britney Kyle, ανθρωπολόγος στο Πανεπιστήμιο του Βόρειου Κολοράντο και μια άλλη συν-συγγραφέας της μελέτης. «Έτσι είναι συναρπαστικό να σκεφτόμαστε τον πόλεμο ως κάτι που θα μπορούσε να φέρει κοντά τους ανθρώπους».

Αυτό το άρθρο πρωτοεμφανίστηκε στο Greece-Is.com, μια αγγλόφωνη εκδοτική πρωτοβουλία της Καθημερινής.

Από news