Ήταν γραφτό να είναι η αστρική χρονιά της Ευρώπης. Μια ευφορία δαπανών μετά την πανδημία, υποστηριζόμενη από άφθονες κρατικές δαπάνες, έμελλε να οδηγήσει την οικονομία και να βοηθήσει τα κουρασμένα νοικοκυριά να ανακτήσουν την αίσθηση της κανονικότητας μετά από δύο τρομερά χρόνια.

Όλα όμως άλλαξαν στις 24 Φεβρουαρίου με την εισβολή της Ρωσίας στην Ουκρανία. Η κανονικότητα έχει φύγει και η κρίση έχει γίνει μόνιμη.

Η ύφεση είναι πλέον σχεδόν βέβαιη, ο πληθωρισμός πλησιάζει σε διψήφιο νούμερο και ένας χειμώνας με διαφαινόμενες ελλείψεις ενέργειας πλησιάζει γρήγορα. Αν και δυσοίωνη, αυτή η προοπτική εξακολουθεί να είναι πιθανό να χειροτερέψει πριν από οποιαδήποτε σημαντική βελτίωση εντός του 2023.

«Η κρίση είναι το νέο φυσιολογικό», λέει ο Alexandre Bompard, διευθύνων σύμβουλος του λιανοπωλητή Carrefour. «Αυτό που έχουμε συνηθίσει τις τελευταίες δεκαετίες – χαμηλός πληθωρισμός, διεθνές εμπόριο – έχει τελειώσει», είπε στους επενδυτές.

Η αλλαγή είναι δραματική. Πριν από ένα χρόνο, οι περισσότεροι μετεωρολόγοι προέβλεπαν οικονομική ανάπτυξη το 2022 κοντά στο 5%. Τώρα η χειμερινή ύφεση γίνεται η βασική περίπτωση. Τα νοικοκυριά και οι επιχειρήσεις υποφέρουν και οι δύο καθώς οι συνέπειες του πολέμου –υψηλές τιμές τροφίμων και ενέργειας– επιδεινώνονται τώρα από μια καταστροφική ξηρασία και τα χαμηλά επίπεδα ποταμών που περιορίζουν τις μεταφορές.

Στο 9%, ο πληθωρισμός στη ζώνη του ευρώ βρίσκεται σε επίπεδα που δεν έχουν παρατηρηθεί εδώ και μισό αιώνα και μειώνει την αγοραστική δύναμη με τα εφεδρικά μετρητά που χρησιμοποιούνται για βενζίνη, φυσικό αέριο και βασικά τρόφιμα.

Οι λιανικές πωλήσεις ήδη πέφτουν, μήνες πριν από την έναρξη της περιόδου θέρμανσης και οι αγοραστές μειώνουν τις αγορές τους. Τον Ιούνιο, ο όγκος των λιανικών πωλήσεων μειώθηκε σχεδόν κατά 4% σε σχέση με το προηγούμενο έτος, με αποτέλεσμα τη μείωση κατά 9% που καταγράφηκε στη Γερμανία. Οι καταναλωτές στρέφονται σε αλυσίδες εκπτώσεων και εγκαταλείπουν προϊόντα υψηλής ποιότητας, στρέφοντας σε μάρκες εκπτώσεων. Έχουν επίσης αρχίσει να παραλείπουν ορισμένες αγορές.

«Η ζωή γίνεται πιο ακριβή και οι καταναλωτές διστάζουν να καταναλώσουν», δήλωσε στους δημοσιογράφους ο Robert Gentz, συν-διευθύνων σύμβουλος της γερμανικής εταιρείας λιανικής Zalando.

Οι επιχειρήσεις τα έχουν αντιμετωπίσει μέχρι στιγμής καλά χάρη στην εξαιρετική ισχύ των τιμών λόγω των επίμονων περιορισμών προσφοράς. Όμως οι κλάδοι έντασης ενέργειας υποφέρουν ήδη. Σχεδόν το ήμισυ της ικανότητας τήξης αλουμινίου και ψευδαργύρου της Ευρώπης είναι ήδη εκτός σύνδεσης, ενώ μεγάλο μέρος της παραγωγής λιπασμάτων, που βασίζεται στο φυσικό αέριο, έχει κλείσει.

Ο τουρισμός είναι το σπάνιο φωτεινό σημείο με τους ανθρώπους που θέλουν να ξοδέψουν μέρος των συσσωρευμένων οικονομιών και να απολαύσουν το πρώτο τους ανέμελο καλοκαίρι από το 2019.

Ωστόσο, ακόμη και ο ταξιδιωτικός τομέας περιορίζεται από τις ελλείψεις χωρητικότητας και εργατικού δυναμικού, καθώς οι εργαζόμενοι που απολύθηκαν κατά τη διάρκεια της πανδημίας ήταν απρόθυμοι να επιστρέψουν. Βασικά αεροδρόμια, όπως η Φρανκφούρτη και το Χίθροου του Λονδίνου, αναγκάστηκαν να περιορίσουν τις πτήσεις απλώς και μόνο επειδή δεν είχαν το προσωπικό για την εξυπηρέτηση των επιβατών. Στο Schiphol του Άμστερνταμ, ο χρόνος αναμονής μπορεί να φτάσει σε τέσσερις ή πέντε ώρες αυτό το καλοκαίρι.

Οι αεροπορικές εταιρείες επίσης δεν μπορούσαν να αντεπεξέλθουν. Η γερμανική Lufthansa έπρεπε να δημοσιεύσει μια συγγνώμη στους πελάτες για το χάος, παραδεχόμενος ότι ήταν απίθανο να εκτονωθεί σύντομα.

Η ύφεση πλησιάζει

Αυτός ο πόνος είναι πιθανό να ενταθεί, ειδικά εάν η Ρωσία μειώσει περαιτέρω τις εξαγωγές φυσικού αερίου.

«Το σοκ φυσικού αερίου σήμερα είναι πολύ μεγαλύτερο. είναι σχεδόν διπλάσιο από το σοκ που είχαμε στη δεκαετία του ’70 με το πετρέλαιο», δήλωσε η Caroline Bain στην Capital Economics. «Έχουμε δει μια αύξηση 10 έως 11 φορές στην τιμή spot του φυσικού αερίου στην Ευρώπη τα τελευταία δύο χρόνια».

Ενώ η ΕΕ έχει αποκαλύψει τα σχέδιά της να επιταχύνει τη μετάβασή της στις ανανεώσιμες πηγές ενέργειας και να απογαλακτίσει το μπλοκ από το ρωσικό αέριο έως το 2027, καθιστώντας την πιο ανθεκτική μακροπρόθεσμα, οι ελλείψεις εφοδιασμού την αναγκάζουν να επιδιώξει μείωση κατά 15% στην κατανάλωση φυσικού αερίου φέτος.

Όμως η ενεργειακή ανεξαρτησία έχει κόστος.

Για τους απλούς ανθρώπους θα σημαίνει πιο κρύα σπίτια και γραφεία βραχυπρόθεσμα. Η Γερμανία, για παράδειγμα, θέλει τους δημόσιους χώρους να θερμαίνονται μόνο στους 19 βαθμούς Κελσίου αυτόν τον χειμώνα σε σύγκριση με περίπου 22 βαθμούς στο παρελθόν. Περαιτέρω, θα σημαίνει υψηλότερο ενεργειακό κόστος και συνεπώς πληθωρισμό καθώς το μπλοκ πρέπει να εγκαταλείψει τις μεγαλύτερες και φθηνότερες πηγές ενέργειας. Για τις επιχειρήσεις, αυτό θα σημαίνει χαμηλότερη παραγωγή, η οποία συνεπάγεται περαιτέρω ανάπτυξη, ιδιαίτερα στη βιομηχανία.

Οι τιμές χονδρικής του φυσικού αερίου στη Γερμανία, τη μεγαλύτερη οικονομία του μπλοκ, πενταπλασιάζονται σε ένα χρόνο, αλλά οι καταναλωτές προστατεύονται από μακροπρόθεσμα συμβόλαια, επομένως ο αντίκτυπος μέχρι στιγμής ήταν πολύ μικρότερος.

Ωστόσο, θα πρέπει να πληρώσουν μια εισφορά με εντολή της κυβέρνησης και μόλις τελειώσουν τα συμβόλαια, οι τιμές θα εκτιναχθούν στα ύψη, υποδηλώνοντας ότι ο αντίκτυπος θα έρθει απλώς με καθυστέρηση, ασκώντας επίμονη ανοδική πίεση στον πληθωρισμό.
Αυτός είναι ο λόγος για τον οποίο πολλοί αν όχι οι περισσότεροι οικονομολόγοι βλέπουν τη Γερμανία και την Ιταλία, τις Νο. 1 και Νο. 4 οικονομίες της Ευρώπης με μεγάλη εξάρτηση από το φυσικό αέριο, να εισέρχονται σύντομα σε ύφεση.

Ενώ μια ύφεση στις Ηνωμένες Πολιτείες είναι επίσης πιθανή, η προέλευσή της θα είναι αρκετά διαφορετική.

Ασημένια επένδυση

Παλεύοντας με μια καυτή αγορά εργασίας και την ταχεία αύξηση των μισθών, η Ομοσπονδιακή Τράπεζα των ΗΠΑ αυξάνει γρήγορα τα επιτόκια και έχει καταστήσει σαφές ότι είναι διατεθειμένη να διακινδυνεύσει ακόμη και μια ύφεση για να τιθασεύσει την ανάπτυξη των τιμών. Αντίθετα, η Ευρωπαϊκή Κεντρική Τράπεζα αύξησε τα επιτόκια μόνο μία φορά, πίσω στο μηδέν, και θα κινηθεί μόνο προσεκτικά, έχοντας επίγνωση ότι η αύξηση του κόστους δανεισμού των υπερχρεωμένων χωρών της ευρωζώνης, όπως η Ιταλία, η Ισπανία και η Ελλάδα, θα μπορούσε να πυροδοτήσει ανησυχίες για την ικανότητά τους να συνεχίσουν να πληρώνουν τα χρέη τους.

Όμως η Ευρώπη θα μπει σε ύφεση με κάποια δυνατά σημεία.

Η απασχόληση είναι υψηλή σε ρεκόρ και οι επιχειρήσεις αγωνίζονται με την αυξανόμενη έλλειψη εργατικού δυναμικού εδώ και χρόνια. Αυτό υποδηλώνει ότι οι εταιρείες θα είναι πρόθυμες να προσκολληθούν στους εργαζομένους, ειδικά επειδή οδεύουν προς την ύφεση με σχετικά υγιή περιθώρια. Αυτό θα μπορούσε στη συνέχεια να διατηρήσει την αγοραστική δύναμη, υποδεικνύοντας μια σχετικά ρηχή ύφεση με μέτρια μόνο άνοδο σε αυτό που είναι τώρα ένα χαμηλό ρεκόρ ανεργίας.

«Βλέπουμε συνεχιζόμενες έντονες ελλείψεις εργατικού δυναμικού, ιστορικά χαμηλή ανεργία και μεγάλο αριθμό κενών θέσεων εργασίας», δήλωσε νωρίτερα στο Reuters το μέλος του διοικητικού συμβουλίου της ΕΚΤ Isabel Schnabel. «Αυτό πιθανώς υποδηλώνει ότι ακόμα κι αν εισέλθουμε σε μια ύφεση, οι επιχειρήσεις μπορεί να είναι αρκετά απρόθυμες να απολύσουν εργαζομένους σε ευρεία κλίμακα».

Από news