Η Ευρωπαϊκή Ένωση αντιμετώπισε μια σειρά από καταστάσεις έκτακτης ανάγκης τα τελευταία χρόνια. Η παγκόσμια οικονομική κατάρρευση του 2008 που ξεκίνησε στην Αμερική πυροδότησε μια ευρωπαϊκή κρίση δημόσιου χρέους που έφερε αντιμέτωπους τα πλουσιότερα μέλη της ΕΕ με τα φτωχότερα. Οι αναταραχές στη Μέση Ανατολή προκάλεσαν μια μεταναστευτική κρίση που τροφοδότησε τον αντιμεταναστευτικό λαϊκισμό σε πολλές χώρες της ΕΕ και επιδείνωσε τις διαφορές μεταξύ των Βρυξελλών και των ανατολικών μελών όπως η Ουγγαρία και η Πολωνία. Μετά ήρθε το Brexit. Η εκλογή του Ντόναλντ Τραμπ ως προέδρου των ΗΠΑ δημιούργησε βαθιά αβεβαιότητα στην Ευρώπη σχετικά με την αξιοπιστία της Ουάσιγκτον ως εταίρου ασφαλείας της Ευρώπης. Στη συνέχεια, η πανδημία προκάλεσε οικονομική ζημιά σε ολόκληρη την ήπειρο και τώρα η εισβολή της Ρωσίας στην Ουκρανία έχει δημιουργήσει ένα άλλο, μεγαλύτερο, κύμα προσφύγων, μια ενεργειακή κρίση και φόβο για μια νέα αντιπαράθεση Ανατολής-Δύσης. Η εκλογή νέων κυβερνήσεων υπό την ηγεσία των κομμάτων της ακροδεξιάς στη Σουηδία και στη συνέχεια στην Ιταλία, την τρίτη μεγαλύτερη οικονομία της ΕΕ, έθεσε ξανά ερωτήματα σχετικά με τη δύναμη και την ανθεκτικότητα του μπλοκ.

Ωστόσο, η Ευρωπαϊκή Ένωση είναι ισχυρότερη από ποτέ.

Πώς είναι αυτό δυνατόν? Ο Jean Monnet, ένας από τους πρώτους οραματιστές και αρχιτέκτονες της ΕΕ, προέβλεψε κάποτε ότι «η Ευρώπη θα οικοδομηθεί στην κρίση και θα είναι το αποτέλεσμα των λύσεων». Είχε δίκιο. Μια κρίση μπορεί (μερικές φορές) να δημιουργήσει ευκαιρίες για θετικές αλλαγές που δεν θα ήταν δυνατές χωρίς την ανάγκη μιας συλλογικής απάντησης. Με σημαντικούς τρόπους, ο Covid-19 και η εισβολή της Ρωσίας στην Ουκρανία έχουν κάνει ακριβώς αυτό.

Πρώτον, υπάρχει η απάντηση της Ευρώπης στην πανδημία. Οι χρηματοπιστωτικές και κρατικές κρίσεις χρέους, η μεταναστευτική κρίση και το Brexit βοήθησαν να πειστούν οι ηγέτες της ΕΕ ότι η οικονομική ανισότητα γεννά δυσαρέσκεια και ότι η προκύπτουσα οργή πυροδοτεί τον λαϊκισμό. Με την υποστήριξη και των 27 κρατών-μελών της ΕΕ, οι ευρωπαϊκές κυβερνήσεις συμφώνησαν το 2020 σε ένα πακέτο ανάκαμψης πολλών δισεκατομμυρίων ευρώ που περιλάμβανε χρηματοδότηση τόσο για την αντιμετώπιση του Covid όσο και για την ενίσχυση των προστατευτικών διχτυών ασφαλείας για εργαζόμενους και επιχειρήσεις.

Αυτά τα χρηματοδοτικά πακέτα περιλαμβάνουν επίσης κίνητρα για επενδύσεις σε πράσινες τεχνολογίες και κανονισμούς που απαιτούν από χώρες εκτός ΕΕ που θέλουν να συναλλάσσονται με την Ευρώπη να ευθυγραμμιστούν με τα ευρωπαϊκά τεχνολογικά πρότυπα ή να αντιμετωπίσουν υψηλότερους φόρους, ενισχύοντας την ευρωπαϊκή επιρροή στην παγκόσμια ρύθμιση των νέων τεχνολογιών και την προστασία του περιβάλλοντος. Υπήρξε επίσης ένας προϋπολογισμός 1.074 δισεκατομμυρίων ευρώ της ΕΕ που εγκρίθηκε για το 2021-2027 που έδωσε στις Βρυξέλλες τα μέσα να διανείμουν σημαντικά ποσά που χρειάζονταν οι κυβερνήσεις-μέλη.

Θα περάσουν χρόνια μέχρι να διανεμηθούν όλα τα χρήματα, αλλά η ομόφωνη απάντηση έκτακτης ανάγκης έδειξε την αξία της κοινής θυσίας σε μια εποχή που ο λαϊκισμός της χώρας είχε θέσει υπό αμφισβήτηση το μέλλον της ΕΕ.

Ο Covid έχει επίσης αλλάξει την ισορροπία δυνάμεων στη μάχη της ΕΕ με τις ευρωσκεπτικιστικές κυβερνήσεις-μέλη. Ο Ούγγρος Βίκτορ Όρμπαν, ένας ικανός πολιτικός που έχει χτίσει τη φήμη του στην αντιπαράθεση με την ΕΕ, κέρδισε μια συντριπτική νίκη τον Απρίλιο. Μπορεί να φαίνεται ότι η νίκη θα τον βοηθούσε να αντισταθεί στις απαιτήσεις της ΕΕ να συμμορφωθεί με τους κανόνες του μπλοκ για τη δημοκρατία και το κράτος δικαίου που αψηφά εδώ και πολλά χρόνια.

Αλλά η Ευρωπαϊκή Επιτροπή βρήκε έναν τρόπο να χρησιμοποιήσει τα κεφάλαια ανακούφισης από τον Covid για να φέρει τον Orban στη σειρά. Τον περασμένο μήνα, συνέστησε επίσημα να παρακρατηθούν τα 7,5 δισεκατομμύρια ευρώ που προορίζονται για την Ουγγαρία έως ότου η κυβέρνηση του Όρμπαν προσφέρει μια λίστα με τις απαιτούμενες μεταρρυθμίσεις. Η Ουγγαρία αντιμετωπίζει ήδη υψηλές τιμές, αδύναμο νόμισμα και ενεργειακή κρίση, και το δημοσιονομικό της έλλειμμα είναι τώρα πολύ υψηλότερο από ό,τι είχε προβλέψει η κυβέρνηση. Προσθέστε 14,9 δισεκατομμύρια ευρώ σε επιχορηγήσεις και δάνεια που χρειαζόμασταν από το ταμείο της ΕΕ για την ανάκαμψη του Covid και οι Βρυξέλλες έχουν πλέον την πλήρη προσοχή του Orban.

Η ίδια πολιτική δυναμική υπάρχει και στην Ιταλία. Η Giorgia Meloni, ηγέτης του κόμματος Brothers of Italy και η επόμενη πρωθυπουργός της χώρας της, έχει εξαπολύσει έναν «πολιτιστικό πόλεμο» ενάντια στην προστασία της ΕΕ για τα δικαιώματα των μειονοτήτων και των μεταναστών στη χώρα της. Αλλά η οικονομική ευπάθεια της Ιταλίας σε μια περίοδο οικονομικής δυσπραγίας θα διασφαλίσει ότι οι διαβεβαιώσεις για τον σεβασμό προς την ΕΕ και η σταθερή υποστήριξη από την επερχόμενη κυβέρνησή της για το ΝΑΤΟ και την Ουκρανία δεν θα είναι αρκετές για να κερδίσουν την άνευ όρων υποστήριξή της στις Βρυξέλλες.

Η Ιταλία, με το δεύτερο υψηλότερο χρέος της ΕΕ προς το ΑΕΠ, χρειάζεται 200 ​​δισεκατομμύρια ευρώ σε κεφάλαια για την ανάκαμψη του Covid από την Ευρωπαϊκή Επιτροπή και χρειάζεται η Ευρωπαϊκή Κεντρική Τράπεζα να συνεχίσει να αγοράζει το χρέος της. Όπως και στην Ουγγαρία, η αδύναμη οικονομική ανάπτυξη, ο πεισματικά υψηλός πληθωρισμός και οι διαφαινόμενες ελλείψεις ενέργειας αφήνουν την ιταλική κυβέρνηση να χρειάζεται καλή θέληση από την ΕΕ και η πανδημία είναι που έδωσε στην ΕΕ την οικονομική και πολιτική μόχλευση να απαιτήσει δημοσιονομικές και άλλες μεταρρυθμίσεις.

Η επίθεση της Ρωσίας στην Ουκρανία και οι απειλές του Βλαντιμίρ Πούτιν κατά του ΝΑΤΟ και των ευρωπαϊκών κυβερνήσεων έχουν συσπειρώσει την ΕΕ με παρόμοιο δραματικό τρόπο. Δημιούργησαν μια επείγουσα ενότητα στις σχέσεις των Βρυξελλών με την Ουάσιγκτον που δεν υπήρχε εδώ και δεκαετίες. Ενίσχυσε το ΝΑΤΟ φέρνοντας ικανά νέα μέλη (Φινλανδία και Σουηδία), πείθοντας τις διστακτικές κυβερνήσεις της ΕΕ (ιδίως τη Γερμανία) να ξοδέψουν πολύ περισσότερα για την άμυνα και έφερε την Πολωνία-μέλος πιο κοντά στη συναίνεση της ΕΕ σε πολλά ζητήματα, αποδεικνύοντας την αξία κάθε πλευράς στην άλλα.

Ίσως το πιο σημαντικό, η μεγαλύτερη ευπάθεια ασφάλειας της Ευρώπης ήταν εδώ και καιρό η εξάρτησή της από τη Ρωσία για τον ενεργειακό εφοδιασμό. Ο Πούτιν έχει πλέον αποδείξει στους Ευρωπαίους ηγέτες ότι η Ρωσία δεν μπορεί πλέον να θεωρείται ούτε ένας αξιόπιστος εμπορικός εταίρος, και η ΕΕ έχει αναλάβει την εξαιρετικά περίπλοκη πρόκληση του τερματισμού αυτής της εξάρτησης. Βραχυπρόθεσμα, αυτό σημαίνει εξαιρετικά δύσκολα δύο χρόνια για τις ευρωπαϊκές επιχειρήσεις και τους πολίτες. Όμως, μακροπρόθεσμα, θα ενισχύσει την ευρωπαϊκή ασφάλεια και θα επιταχύνει τις επενδύσεις σε πράσινες τεχνολογίες. Τίποτα από αυτά δεν ήταν δυνατό πριν από τις 24 Φεβρουαρίου. Όλα είναι το άμεσο αποτέλεσμα του πολέμου του Πούτιν.

Η Ευρώπη έχει ιστορικές προκλήσεις μπροστά. Η ενίσχυση της άμυνάς της, ο επανασχεδιασμός της ενεργειακής της αρχιτεκτονικής, η διαχείριση του υψηλού πληθωρισμού, η τόνωση της πενιχρής ανάπτυξης, η συνέχιση της υποστήριξης της Ουκρανίας και η διαχείριση ενός ολοένα πιο ακανόνιστου πυρηνικά οπλισμένου γείτονα στα ανατολικά θα δοκιμάσουν τη νέα δύναμη της Ευρώπης για τα επόμενα χρόνια. Όμως, η ικανότητα της Ένωσης όχι μόνο να ξεπερνά τις κρίσεις αλλά να τις χρησιμοποιεί για την ενίσχυση των ευρωπαϊκών θεσμών είναι το ισχυρότερο παράδειγμα επιτυχημένης διασυνοριακής συνεργασίας του νεαρού ακόμα 21ου αιώνα.

Ο Ian Bremmer είναι πρόεδρος του Eurasia Group και της GZERO Media και συγγραφέας του «The Power of Crisis».

Από news