Δεκαπέντε ώρες αφότου την έβγαλαν από ασθενοφόρο στο Queen’s Hospital με πόνους στο στήθος και πνευμονία, η Marian Patten βρισκόταν ακόμα στα επείγοντα περιμένοντας ένα κρεβάτι σε έναν θάλαμο. Η Πάτεν, 78 ετών, ήταν πιο τυχερή από άλλους που έφτασαν σε αυτό το γεμάτο νοσοκομείο, ανατολικά του Λονδίνου: Δεν την είχαν πάει ακόμη σε ένα διάδρομο.

Για μήνες, οι γιατροί στο Queen’s αναγκάζονταν να περιθάλψουν ανθρώπους σε έναν διάδρομο λόγω έλλειψης χώρου. Καθώς τα ασθενοφόρα συνέχιζαν να βγαίνουν έξω, ο γιατρός που επιβλέπει το ER, Ντάριλ Γουντ, είπε ότι ήταν μόνο θέμα χρόνου οι νοσοκόμες να αρχίσουν να εκτρέπουν τους ασθενείς ξανά στον χώρο υπερχείλισης.

«Βρισκόμαστε σε αυτή τη λειτουργία κάθε μέρα τώρα επειδή το NHS δεν έχει την ικανότητα να αντιμετωπίσει όλους τους ασθενείς», είπε ο Wood.

Παρά τη δοκιμασία της, η Πάτεν ήταν συμπονετική. Πριν από δεκαετίες, είπε, η Εθνική Υπηρεσία Υγείας έσωσε τη ζωή του συζύγου της όταν έπαθε καρδιακή προσβολή. «Πρέπει να ανταπεξέλθεις σε πολύ περισσότερους ανθρώπους», είπε. «Δεν μπορείς να είσαι γκρινιάρης για αυτό».

Ο στωικισμός της αποτυπώνει τον σεβασμό που τρέφουν οι Βρετανοί για το σύστημα υγείας τους από την κούνια μέχρι τον τάφο, αλλά και τη θλιβερή αίσθηση ότι έχει σπάσει.

Καθώς κλείνει τα 75 του αυτόν τον μήνα, το NHS, ένα περήφανο σύμβολο του κράτους πρόνοιας της Βρετανίας, βρίσκεται στη βαθύτερη κρίση της ιστορίας του: πλημμυρισμένο από ηλικιωμένους, εξασθενημένους ασθενείς. πεινασμένοι για επενδύσεις σε εξοπλισμό και εγκαταστάσεις· και υποστελεχωμένοι από γιατρούς και νοσηλευτές, πολλοί από τους οποίους έχουν καεί τόσο πολύ που είτε συμμετέχουν στις απεργίες είτε φεύγουν για δουλειές στο εξωτερικό.

Συνεντεύξεις τριών μηνών με γιατρούς, νοσηλευτές, ασθενείς, διοικητές νοσοκομείων και ιατρικούς αναλυτές απεικονίζουν ένα σύστημα τόσο βαθιά προβληματισμένο που ορισμένοι ειδικοί προειδοποιούν ότι η υπηρεσία υγείας κινδυνεύει να καταρρεύσει.

«Οι γιατροί και οι νοσοκόμες αντιμετωπίζουν μια ατελείωτη ροή ασθενών που γεμίζουν κρεβάτια», δήλωσε ο Μάθιου Τράινερ, Διευθύνων Σύμβουλος του καταπιστεύματος NHS που διαχειρίζεται το Queen’s και ένα άλλο κοντινό νοσοκομείο, το King George. “Για το κλινικό προσωπικό, αυτό αφαιρεί μια αίσθηση ελπίδας – αυτή την αίσθηση ότι αυτό που κάνετε έχει σημασία.”

Περισσότεροι από 7,4 εκατομμύρια άνθρωποι στην Αγγλία περιμένουν ιατρικές επεμβάσεις, από αντικαταστάσεις ισχίου έως χειρουργικές επεμβάσεις καρκίνου. Αυτό είναι υψηλότερο από 4,1 εκατομμύρια πριν από την έναρξη της πανδημίας του κορωνοϊού το 2020.

Τα δεδομένα θνησιμότητας, που επιδεινώνονται από τους μεγάλους χρόνους αναμονής, δίνουν μια ζοφερή εικόνα. Το 2022, ο αριθμός των υπερβολικών θανάτων αυξήθηκε σε ένα από τα υψηλότερα επίπεδα των τελευταίων 50 ετών και αυτοί οι αριθμοί συνέχισαν να αυξάνονται, ακόμη και όταν η πανδημία έχει υποχωρήσει.

Το πρώτο τρίμηνο του 2023, περισσότεροι από τους μισούς υπερβολικούς θανάτους –δηλαδή θάνατοι πάνω από τον μέσο όρο θνησιμότητας της πενταετίας, πριν από την πανδημία– προκλήθηκαν από κάτι διαφορετικό από τον Covid-19. Οι θάνατοι που σχετίζονται με καρδιαγγειακά, που μπορεί να συνδέονται με καθυστερήσεις στη θεραπεία, αυξήθηκαν ιδιαίτερα απότομα.

Η πολλαπλασιαζόμενη εργατική αναταραχή απλώς προσθέτει στην κρίση, ρίχνοντας τα νοσοκομεία που ήδη μετά βίας αντιμετώπιζαν σχεδόν παράλυση. Ενώ ο Πάτεν περίμενε για ένα κρεβάτι στο Queen’s, οι γιατροί έκαναν πικετοφορία έξω, διαμαρτυρόμενοι για τους αρχικούς μισθούς που είναι συγκρίσιμοι με αυτούς που κερδίζουν οι baristas στο λόμπι του νοσοκομείου.

Επιδιώκοντας να λύσει το πρόβλημα, ο πρωθυπουργός Rishi Sunak ανακοίνωσε τον περασμένο μήνα ένα 15ετές σχέδιο για την πρόσληψη και εκπαίδευση 300.000 νοσοκόμων και γιατρών, με προϋπολογισμό 2,4 δισεκατομμυρίων λιρών (περίπου 3 δισεκατομμύρια δολάρια) για τα πρώτα πέντε χρόνια. Όμως οι επικριτές επισημαίνουν ότι το σχέδιο δεν χρηματοδοτεί αυξήσεις μισθών.

Το NHS πάντα κατάφερνε να παρέχει ένα επίπεδο φροντίδας που δικαιολογούσε το γιγάντιο αποτύπωμά του στη βρετανική δημόσια ζωή και είναι δύσκολο να φανταστεί κανείς μια ζωντανή Βρετανία εάν η υπηρεσία δεν σταθεροποιηθεί.

Πολιτικά, ωστόσο, η δημοσιονομική λιτότητα της Βρετανίας επιδείνωσε τις αποτυχίες του συστήματος. Ο Covid εξέθεσε μια λεγεώνα προβλημάτων – συμπεριλαμβανομένης της κακής διαχείρισης και των διαβρωμένων εγκαταστάσεων – που επωάζονταν εντός της υπηρεσίας από τότε που οι κυβερνήσεις υπό την ηγεσία των Συντηρητικών άρχισαν να περιορίζουν τις αυξήσεις του προϋπολογισμού το 2010.

Οι δαπάνες για την υγειονομική περίθαλψη αυξήθηκαν κατά μέσο όρο λιγότερο από 2% ετησίως από το 2010 έως το 2019, σε σύγκριση με 5,1% από το 1998 έως το 2008. Η Βρετανία ξόδεψε λιγότερο ένα χρόνο ανά άτομο για υγειονομική περίθαλψη από τις πλουσιότερες χώρες της Ευρωπαϊκής Ένωσης κατά τη δεκαετία της λιτότητας. και τώρα έχει λιγότερους γιατρούς και νοσοκομειακές κλίνες κατά κεφαλήν από τους ευρωπαίους γείτονές της.

«Η λιτότητα έχει κάνει τα πράγματα πολύ χειρότερα», δήλωσε ο Nigel Edwards, Διευθύνων Σύμβουλος του Nuffield Trust, ενός ερευνητικού οργανισμού υγείας. «Υπήρξαν πολλές εξοικονομήσεις σε φέτες σαλάμι όλα αυτά τα χρόνια, γεγονός που έκανε το σύστημα πολύ πιο εύθραυστο».

Κανένας κυρίαρχος πολιτικός δεν προτείνει την ιδιωτικοποίηση του NHS. Και κατά κάποιο τρόπο, η υπηρεσία παραμένει ένα θαύμα, ένας από τους πιο ολοκληρωμένους παρόχους υγειονομικής περίθαλψης που χρηματοδοτούνται από τους φορολογούμενους στον κόσμο – «δωρεάν στο σημείο παράδοσης», σύμφωνα με τα λόγια του ουτοπικού της μότο. Εξακολουθεί να προσφέρει ετήσιες φυσικές εξετάσεις, μαστογραφίες, εμβολιασμούς και άλλες υπηρεσίες σε επίπεδο που οι επισκέπτες Αμερικανοί βρίσκουν εντυπωσιακό.

Πράγματι, ίκτεροι παρατηρητές λένε ότι το NHS βρίσκεται διαρκώς σε κρίση. Αλλά αυτή τη φορά, τα προβλήματα είναι διαφορετικής τάξης, που μεγεθύνονται από την παραπαίουσα οικονομία της Βρετανίας και την σπασμωδική πολιτική της μετά το Brexit. Οι ειδικοί λένε ότι το μοντέλο της καθολικής πρόσβασης έχει γίνει μη βιώσιμο και δεν υπάρχει ξεκάθαρο σχέδιο για να το εφεύρουμε εκ νέου.

Αυτά τα προβλήματα επιδεινώνονται από μια βλάβη στην πρωτοβάθμια περίθαλψη, η οποία έχει καταστήσει σχεδόν αδύνατο για πολλούς ανθρώπους να κλείσουν ραντεβού με τον οικογενειακό τους γιατρό. Με έλλειψη γενικών γιατρών και πουθενά αλλού να στραφεί, το ER έχει γίνει ο πρώτος σταθμός για εκατομμύρια άρρωστους Βρετανούς.

Ένα σχεδόν ιερό ίδρυμα

Τις πιο σκοτεινές μέρες της πανδημίας, οι άνθρωποι μαζεύονταν μια φορά την εβδομάδα για να ζητωκραυγάσουν και να χτυπήσουν μεταλλικά δοχεία για το NHS. Παιδιά έγχρωμα ταμπέλες «Ευχαριστώ NHS» που τοποθετήθηκαν στα παράθυρα του Νο 10 Downing St Boris Johnson, του πρώην πρωθυπουργού που νοσηλευόταν για Covid σε νοσοκομείο του NHS, ήταν μεταξύ εκείνων που αποδείχτηκαν χειροκρότημα.

Η προστασία της υπηρεσίας υγείας έχει γίνει αντικείμενο πίστης για τους Βρετανούς ηγέτες όλων των κομμάτων. Ο Σουνάκ, ο οποίος έχει κάνει μικρότερους χρόνους αναμονής έναν από τους πέντε βασικούς στόχους της κυβέρνησής του, υπενθυμίζει τακτικά στους Βρετανούς ότι ο πατέρας του ήταν γιατρός και η μητέρα του φαρμακοποιός

«Όταν μιλάω για το NHS», είπε τον Ιανουάριο, «δεν μιλώ μόνο για μια πολύτιμη δημόσια υπηρεσία, μιλώ για τη ζωή της οικογένειάς μου».

Μια τέτοια αφοσίωση δεν ήταν αναπόφευκτη. Στις πρώτες δεκαετίες της υπηρεσίας, οι Βρετανοί ήταν επιφυλακτικοί με τη δημόσια υγειονομική περίθαλψη, φοβούμενοι ότι θα παρέμβει στις σχέσεις τους με τους οικογενειακούς τους γιατρούς. Αυτές οι υποψίες κορυφώθηκαν τη δεκαετία του 1980 με την επανάσταση της ελεύθερης αγοράς της Μάργκαρετ Θάτσερ.

Ωστόσο, αντί να ιδιωτικοποιηθεί, το NHS επέζησε από τα χρόνια της Θάτσερ. Αυτό οφειλόταν εν μέρει στο ότι οι υπερασπιστές της το αντιπαραθέτησαν με οξυδέρκεια με την υγειονομική περίθαλψη στις Ηνωμένες Πολιτείες, αυξάνοντας το υψηλό κόστος της Αμερικής, τις βαθιές ανισότητες και τον τεράστιο αριθμό ανασφάλιστων.

Οι ειδικοί διατυπώνουν περιοδικά ιδέες όπως η ιδιωτικοποίηση τμημάτων της υπηρεσίας ή η χρέωση τελών για ορισμένες θεραπείες, κάτι που μπορεί να κάνει τους ανθρώπους να πηγαίνουν λιγότερο γρήγορα στο ER για μικρά προβλήματα υγείας. Ο Sajid Javid, ένας συντηρητικός πρώην υπουργός Υγείας, πρότεινε να αλλάξει η βάση χρηματοδότησής του από φόρους σε ένα ασφαλιστικό σύστημα, όπως αυτό που χρησιμοποιείται στη Γερμανία.

Αλλά ο Edwards του Nuffield Trust είπε ότι υπάρχουν ελάχιστα στοιχεία ότι τα προβλήματα της υπηρεσίας προέρχονται από τον τρόπο χρηματοδότησής της. Άλλες χώρες υψηλού εισοδήματος είχαν δεινά με τα συστήματα υγείας τους.

«Αμφιβάλλω ότι θα υπάρξει όρεξη για αλλαγή του μοντέλου χρηματοδότησης ή αλλαγή της ιδιοκτησίας των νοσοκομείων», είπε ο Έντουαρντς. «Ο κίνδυνος, λοιπόν, είναι ότι προσπαθούν να παίξουν με το σετ τρένων, κάτι που αρέσει στις εισερχόμενες κυβερνήσεις».

Αυτό το άρθρο δημοσιεύθηκε αρχικά στους New York Times.

Από news